Sonora albergar√° megaplanta de etanol a partir de algas de la empresa Biofields

Posted on Martes 24 Febrero 2009

biofields.jpgLa mexicana BioFields invierte 850 mdd en uno de los proyectos m√°s grandes del mundo a base de alga; planea contratar a 1,850 empleados y producir 250 millones de galones del combustible para 2013.

En 2005, Alejandro González decidió apostar por los combustibles alternos. Antes trabajó para Grupo Gondi. El desafío será escalar la tecnología que desarrolló la empresa Algenol y que está a prueba en Florida, EU.

Enclavados en una zona desértica e inhóspita, unos 5,000 habitantes de Puerto Libertad, Sonora, recibieron en agosto de 2007 la noticia de que ahí se establecerá una gran planta de bioetanol, que ofrece cambiar su entorno y sus condiciones de vida.


Este pueblo de unas 1,200 casas no tiene drenaje, y el calor aviva el olor hediondo que escapa de las fosas sépticas. Cuando no sopla el viento, el aire irrita los ojos; la causa es el humo que lanza la planta termoeléctrica que tiene ahí la Comisión Federal de Electricidad (CFE), y que es la séptima más contaminante del país.

Pero justo estas calamidades permitieron cuadrar el negocio de la empresa mexicana BioFields, de Alejandro Gonz√°lez Cimadevilla, un capitalino de 35 a√Īos. Las algas verdeazuladas que se cultivar√°n ah√≠ a partir de 2010 y que emiten naturalmente el etanol, requieren ese sol y CO2. El de BioFields ser√° el primer proyecto en el mundo que producir√° etanol a partir de algas -otras iniciativas elaboran con ellas biodiesel.

Seg√ļn los planes de Gonz√°lez, BioFields producir√° 2,000 millones de galones de etanol en 2020. Una meta ambiciosa, si se considera que Brasil produce 3,000 millones, a base de ca√Īa de az√ļcar, y eso luego de una pol√≠tica de incentivos iniciada en 1975.

‚ÄúHemos sido esc√©pticos, con tantas cosas malas que pasan, pero ahora tenemos esperanza‚ÄĚ, dice Gumercindo Ruiz, alcalde de Pitiquito, el municipio donde se ubica Puerto Libertad. Los habitantes han escuchado promesas de cambio desde que el pueblo se fund√≥ en 1861.

Para enfrentar las suspicacias de los habitantes, Gonz√°lez present√≥ el proyecto a unas 500 personas en lo que llam√≥ ‚ÄėTalleres de consenso‚Äô en Puerto Libertad, Hermosillo, Guaymas, La Paz y Tijuana.

Para elegir este lugar, BioFields ponder√≥ otras 15 opciones en Mauritania, Argelia, Espa√Īa, California, Florida y Arizona. Pero Puerto Libertad gan√≥ por tres razones: tiene 328 d√≠as de sol al a√Īo, 3.75 millones de toneladas de CO2 que cada a√Īo emite al aire la planta de CFE, y tiene agua de mar a f√°cil alcance.

BioFields compró 22,000 hectáreas de tierras no productivas. Ahí instalará los estanques herméticos donde las algas crecerán en agua bombeada desde el Mar de Cortés.

La tecnolog√≠a a√ļn no ha sido utilizada en gran escala.

Se trata de un desarrollo de Paul Woods, un ex empresario del gas estadounidense que tras 20 a√Īos de investigaci√≥n, cre√≥ la empresa Algenol en 2006 para producir etanol a partir de una variedad de alga que desarroll√≥.

La tecnología de Algenol consiste en conducir el CO2 de la termoeléctrica e inyectarlo en las piscinas de manera que las algas conviertan el gas en vapor de etanol.

Seg√ļn Gonz√°lez, en un escenario conservador, BioFields estar√° produciendo 250 millones de galones del combustible en 2013. El empresario invertir√° en la primera etapa 850 mdd. √Čl tiene 85% de la propiedad y 5% est√° en manos de Algenol; el otro 10% pertenece a ejecutivos empleados y accionistas minoritarios.

‚Äú√Čste es un proyecto de energ√≠a alternativa que podr√≠a permitir a M√©xico prepararse en la prefase de la culminaci√≥n de la era del petr√≥leo‚ÄĚ, dice V√≠ctor Manuel Villalobos, coordinador de Asuntos Internacionales de la Secretar√≠a de Agricultura.

Plan de negocios

Alejandro Gonz√°lez sigue los pasos de su padre. Luis Gonz√°lez D√≠ez decidi√≥ salirse de Grupo Modelo, hace cuatro d√©cadas, para emprender un negocio entonces incipiente y riesgoso. Fund√≥ Grupo Gondi, que, al paso de los a√Īos, se convirti√≥ en la tercera fabricante de cart√≥n reciclado del pa√≠s. Ahora, el fondeo para el proyecto del etanol proviene, b√°sicamente, de la riqueza que esa compa√Ī√≠a cre√≥.

‚ÄúEl d√≠a que mi esposa y yo nos embarazamos, decid√≠ heredarle a mi hijo un mejor futuro‚ÄĚ, dice Gonz√°lez, que en el a√Īo 2005 era vicepresidente de Planeaci√≥n en Gondi. Este ingeniero capitalino y MBA dedic√≥ seis meses a buscar alternativas de combustibles limpios. Fue su corredor financiero quien le habl√≥ de Algenol, que en ese tiempo buscaba inversionistas.

‚ÄúAlejandro es un tipo que pudo haber invertido en lo que √©l hubiera querido, en cualquier inversi√≥n segura, y decidi√≥ jug√°rsela en un proyecto que en 2006 estaba con las primeras pruebas de laboratorio‚ÄĚ, comenta Sergio Ram√≠rez, director de Asuntos P√ļblicos de BioFields. ‚ÄúDe eso, a lo que hoy existe, que pr√°cticamente estamos a punto de producir, hay un abismo‚ÄĚ.

González reclutó a Mateo López, ejecutivo que dirigió la construcción de la planta regasificadora de Shell en Altamira y ex ejecutivo de Mobil Petrochemicals en México. Y a Eduardo González, ex ejecutivo de Southern Copper Corporation y de Grupo México.

Hasta finales de 2008, había invertido 30 mdd en la compra de terrenos, estudios y personal. El contrato con Algenol establece que no podrá dar una segunda licencia para utilizar la tecnología Direct to Ethanol, hasta que BioFields produzca de manera comercial 250 millones de galones en 2013.

Esa proyección la catapultaría a estar entre los gigantes del sector, liderados ahora por Archer Daniels Midland (ADM), el mayor productor de etanol en EU y uno de los más grandes procesadores agrícolas del mundo, y a Cosan, la líder en Brasil.

BioFields parte de las estimaciones que indican que Estados Unidos importar√° cerca de 4,000 millones de galones de etanol para el a√Īo 2013, y que requerir√° hasta 21,000 millones de galones en 2022, seg√ļn la Renewable Fuels Association (RFA).

La demanda de etanol en M√©xico podr√≠a llegar a 800 millones de galones en 2010 y a m√°s de 3,000 millones en 2022, se√Īala Pemex. Seg√ļn el plan de negocios de BioFields, de los 850 mdd que pide el proyecto, 350 millones ser√°n inversi√≥n directa y los otros 500 millones ser√°n producto de la reinversi√≥n de las utilidades -las que esperan obtener a partir del a√Īo 2010. Gonz√°lez conf√≠a en recuperar la inversi√≥n en 2015.

‚ÄúLos directivos de BioFields han hecho una investigaci√≥n exhaustiva. Lo han hecho paso a paso, y eso est√° bien, porque es un excelente proyecto para Sonora y para el mundo‚ÄĚ, dice Francisco D√≠az, secretario de Desarrollo Econ√≥mico de ese estado.

Contexto global

La Agencia Internacional de Energ√≠a estima que los precios del petr√≥leo estar√°n fluctuando entre 48 y 62 d√≥lares el barril hasta el a√Īo 2030. Esto har√° que muchos diversifiquen sus fuentes de energ√≠a.

Una de esas fuentes es el etanol, que hasta ahora se obtiene principalmente de productos agr√≠colas. En 2006, se produjeron 51,000 millones de litros de etanol (36% a partir de ma√≠z en EU y 33% a base de ca√Īa de az√ļcar en Brasil).

En un estudio sobre los bioenerg√©ticos, la Secretar√≠a de Agricultura destaca que el efecto que pueden alcanzar los biocombustibles sobre los sistemas de producci√≥n agr√≠cola requiere un cuidadoso an√°lisis. ‚ÄúM√©xico ya ha resentido los desbalances en el precio de los alimentos‚ÄĚ, agrega.

Frente a ese desafío, el Congreso de la Unión aprobó en 2008 la Ley de Promoción y Desarrollo de los Bioenergéticos. Esta ley permite producir biocombustibles a base de algas, lo que da certeza a BioFields.

Además tiene varios candados, como permitir la producción de etanol a base de maíz siempre que haya excedentes de ese grano, o dar subsidios sólo a la producción a base de palma, sorgo dulce, jatropha y remolacha.

BioFields tiene la ventaja de ser m√°s eficiente, aseguran sus directivos: esta tecnolog√≠a produce m√≠nimo 15,000 galones de etanol por hect√°rea al a√Īo, mientras que el m√°ximo de producci√≥n en el caso de la ca√Īa de az√ļcar es de 8,000 galones y 3,000 en el del ma√≠z.

‚ÄúLa tecnolog√≠a de BioFields es un caso de √©xito, porque no depende de insumos agr√≠colas, por contar con un balance energ√©tico positivo, ya que la energ√≠a que genera es superior a la que requiere, y por utilizar una menor superficie‚ÄĚ, dice Jordy Herrera, subsecretario de Planeaci√≥n Energ√©tica y Desarrollo Tecnol√≥gico de la Secretar√≠a de Energ√≠a.

González espera venderle a Pemex, que incorporará 6% de etanol a sus gasolinas, en sustitución de algunos aditivos como el éter, para hacerlas menos contaminantes. La paraestatal comenzará en Guadalajara en 2010. BioFields tiene la mira puesta en Estados Unidos y Japón.

En el plano internacional y tecnológico, en EU tiene como sus competidores directos a Sapphire Energy, en San Diego -con un proyecto para producir gasolina a partir de algas- y a PetroAlgae, en Florida, que planea producir biodiesel con algas transgénicas.

BioFields tendr√° sus propios desaf√≠os, comenzando por replicar, a gran escala, la granja de demostraci√≥n que Algenol opera en Florida y que tiene el tama√Īo de una alberca. La de Sonora cubrir√° 22,000 hect√°reas de desierto.

Tambi√©n deber√° hacerse de otras fuentes de CO2, y depender√° de los precios del etanol. Hace un a√Īo, el gal√≥n costaba m√°s de 3 d√≥lares y el precio baj√≥ a cerca de 1.40. Su costo de producci√≥n es de 1.10 en Brasil y de 1.30 en EU, donde se otorgan subsidios de 0.51 d√≥lares por gal√≥n.

‚ÄúNuestro costo de producci√≥n ser√° al menos la mitad frente al de las tecnolog√≠as tradicionales‚ÄĚ, augura Ram√≠rez, de BioFields.

El proyecto apenas arranca, pero Puerto Libertad ya comenz√≥ a cosechar frutos. La empresa est√° en el proceso de contratar a los 1,500 empleados temporales que construir√°n la planta y a los 350 permanentes. Picos y palas marcaron el inicio, el 9 de diciembre pasado, de las obras para el drenaje. ‚Äú√Čsa es una petici√≥n -dice, con entusiasmo, el alcalde Ruiz- que llev√°bamos gestionando 20 a√Īos‚ÄĚ.

LA BASE DEL MILAGRO

Convertir el desierto en fuente de vida es en sí un reto. Que además se críen algas que produzcan combustibles suena a ciencia ficción.

Central Eléctrica de CFE

El dióxido de carbono de una planta cercana es el principal insumo para el ciclo de la fotosíntesis de las algas.

Tratamiento

Los gases de la planta se distribuyen en enormes tanques con algas verdeazuladas, fuente del bioetanol.

Nutrientes

BioFields patentó Direct to Ethanol para cultivar biocombustibles con radiación solar, agua, nutrientes y CO2.

Planta de salinización

El complejo Sonora Fields est√° al lado del mar, lo que proporciona una cantidad de agua ilimitada.

Un ciclo seguro

En el proceso no se utilizan parcelas cultivables ni se emplean agroquímicos. Toda el agua se recicla.

Por Roberto Morales

Fuente: CNN Expansión

7 comentarios para 'Sonora albergar√° megaplanta de etanol a partir de algas de la empresa Biofields'

  1.  
    Juan Jose Duran Chin
    30 Marzo 2009 | 8:49 pm
     

    Hola , felicidades por el sitio, me podrian pasar donde puedo obtener informacion de cultivo de algas quiero poner un peque√Īo cultivo para ver rendimientos

    saludos

  2.  
    alberto salomon valenzuela campoy
    15 Julio 2009 | 2:32 am
     

    hola me pare muy interesante e impactante este proyecto me gustaria saver donde se puede mandar curriculum para poder obtener un empleo soy ing electricista.

  3.  
    Nereyda
    24 Julio 2009 | 8:24 am
     

    Hola, se me hace muy interesante este proyecto y una excelente oportunidad para el estado de Sonora. Soy estudiante de Ing. Qumica y me gustaria relacionarme con este proyecto, haciendo practicas o lo que sea, quisiera saber mas informacion acerca de donde podria mandar una solicitud o donde estan instaladas las oficinas. Gracias

  4.  
    mauricio ondarza
    7 Diciembre 2009 | 10:07 pm
     

    Cuenten con mi expertisse en cultivo de micro y macroalgas rodofitas y rojas obtenido durante mis estudios del Doctorado en Biotecnologìa marina en Francia (1984-1988).

  5.  
    Albert Boyer
    18 Febrero 2010 | 1:45 pm
     

    Quisiera saber con quien podemos hablar acerca del proyecto, ya que somos fabricantes de sistemas de osmosis inversa, membranas de filtración y tenemos experiencia en proyectos especiales. Gracias.

  6.  
    Nalleli
    19 Febrero 2010 | 12:49 am
     

    Hola, soy Nalleli Pérez Arias y soy Ing. en Biotecnología, me gustaria saber a que dirección de correo electrónico puedo mandar mi CV, ya que me gustaria formar parte de este gran proyecto.

  7.  
    5 Noviembre 2010 | 12:33 am
     

    sonohra los amo

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